“El nostre sexe amb altres espècies era recurrent”

Fa un parell d’anys, l’ADN neandertal va estar a punt de ressuscitar prop d’una platja de Barcelona, 40.000 anys després de la extinció d’aquesta espècie humana. El biòleg Carles Lalueza-Fox (Barcelona, 1965) va intentar inserir un gen neandertal, presumptament relacionat amb una major quantitat de pèl, en un ratolí. Però l’experiment, realitzat a l’Institut de Biologia Evolutiva, es va cancel·lar després d’uns primers resultats decebedors. El ratolí amb cabellera d’humà neandertal mai va arribar a existir. L’investigador de l’CSIC està bolcat ara amb altres projectes. Lalueza-Fox, un dels principals experts de l’món en ADN antic, acaba de presentar un estudi que mostra que els humans moderns i els neandertals ja practicaven sexe i tenien fills junts fa més de 100.000 anys. En aquella època, coexistien a la Terra a el menys cinc espècies humanes diferents: Homo sapiens, neandertals, Homo floresiensis, Homo erectus i denisovans. Tot apunta que fornicaven entre elles sense molts miraments quan es trobaven en un mateix territori. I aquesta orgia planetària que comença a conèixer obliga a redefinir el concepte d’humanitat.

Pregunta. Quines implicacions filosòfiques veu vostè a què fa més de 100.000 anys ja tinguéssim fills en comú amb els neandertals?

Resposta. Seguim en la mateixa línia de desmitificació de el model evolutiu. L’evolució s’ha de percebre com un corrent de nodes interconnectats, alguns dels quals es tornen a connectar en diferents moments. L’evolució humana és clarament un esdeveniment d’hibridacions successives cada vegada que s’han trobat les diferents espècies. Ara veiem l’última branca de tot un procés de sis o set milions d’anys. Els humans moderns i els neandertals van divergir fa 500.000 anys, però més avall hi ha sis milions d’anys més dels que no tindrem mai dades genètiques. Si en aquestes dues branques hem detectat mitja dotzena d’esdeveniments d’hibridació, aquest fenomen era recurrent.

P. Creu que el sexe amb els neandertals era esporàdic?

R. Era esporàdic en el sentit que havia de passar un esdeveniment climàtic perquè emigressin espècies que estaven vivint en llocs diferents. Els neandertals portaven 500.000 anys a Europa i els humans moderns estaven tancats a l’Àfrica. En aquest sentit, era esporàdic. Vivien en llocs diferents. Quan es creuen és quan hi ha un canvi climàtic. Coincideix amb un Màxim Glacial: els neandertals van cap al sud i es troben amb els humans moderns que són expulsats d’Àfrica per la desertificació de l’Sàhara. Si s’haguessin trobat més vegades, s’haurien creuat més vegades. Les restes d’un Homo sapiens trobats en Oase (Romania) tenen alguns trets rars i estan datats en 37.000 anys. Quan ho van analitzar van veure que tenia un 7% de neandertal. Corresponia a un híbrid de sis generacions abans. Hibridació pot ser des d’alguna cosa que impliqui tots els humans moderns no africans fins alguna cosa que impliqui a un sol individu i que no hagi arribat fins al present. Potser trobem les restes d’un individu al Pròxim Orient que sigui híbrid a l’50% d’humans moderns i neandertals, però que no tingués descendència. Tenim bàsicament genomes antics de cinc individus amb dades suficients i vam detectar mitja dotzena d’esdeveniments d’hibridació. Si tinguéssim més dades, trobaríem moltes més coses.

“Els neandertals devien tenir les seves pròpies creences religioses”

p. Creu que encaixa amb els relats religiosos de la Creació aquest model de diverses espècies humanes diferents convivint, copulant i tenint fills juntes ?

R. No, és clar, els relats de religió servien per explicar per què una persona és diferent de la resta. Fins i tot la judeocristiana és molt restringida: parla malament dels gentils, de la resta de món. el cristianisme s’ha extrapolat a tota la humanitat, però en el seu inici era una cosa per cohesionar els jueus. Qualsevol cosa que impliqui aquesta universalitat d’encreuaments va en contra del principi religiós que consisteix a explicar quin és el teu lloc al món i per què has un déu que et diferencia de la resta de món. És incompatible, però en el fons, encara que existeixin tots aquests encreuaments segueix habi nt un procés evolutiu principal que porta fins a nosaltres. El fet que nosaltres tinguem un 3% de neandertal no vol dir que nosaltres genèticament no siguem diferents als neandertals.

P. Creu que els neandertals tenien les seves pròpies creences religioses?

R. Qualsevol persona que hagi estat a la natura sota una tempesta amb llamps caient ha d’elaborar un sistema per explicar-ho.Tu ets tan insignificant i allò és una cosa tan gran … En qualsevol moment pot passar alguna cosa que et liquidi. És inevitable que et forgis un sistema per entendre-ho. Els neandertals devien tenir les seves creences, claríssimament. Quan depens de la caça per la teva existència i portes una setmana sense caçar res i mort de gana, és evident que has de elaborar alguna cosa, algun Déu que et pugui afavorir a la caça a l’endemà. Jo per descomptat sí que ho penso.

P. Hi ha alguna raó per pensar que els neandertals no raonaven d’una manera semblant a la nostra?

R. Jo crec que no. La seva existència durant 500.000 anys, en condicions terriblement fredes, és un prodigi de supervivència. A la fin van ser disminuint, eren molt pocs i es van acabar extingint.

P. Les investigacions diuen que els neandertals s’adornaven amb plomes, enterraven als seus morts, cuinaven amb foc, patien càncer.

“Els neandertals a nosaltres ens haurien de veure monstruosos “

R. El veig raonable. cuidaven als ferits. de vegades es menjaven els uns als altres, perquè la vida era molt dura. Hi ha força evidències de canibalisme. Són coses que poden semblar contradictòries, però tan contradictòries com les que podem trobar en l’ésser humà modern.

p. les restes trobats al jaciment neandertal del Sidrón (Astúries) mostren que es van menjar els seus cervells.

R. es van menjar tot: les llengües, els cervells, el moll.

p. No sembla un acte propi d’una societat molt sofisticada.

R. no, però va poder ser un canibalisme de supervivència. Estàs enmig de l’hivern atrapat en una tempesta, el teu grup està atrapat i apareix un altre grup que no et importa. Parell ece un cas de fam extrema.

P. Dóna la sensació que la societat no ha assumit encara que fa no tant havia una altra espècie humana, molt semblant a la nostra, que parlava, que tenia una tecnologia digna, però que s’ha esfumat de la faç de la Terra.

R. És que és una idea molt complexa. No només hi havia una més. Hi havia els denisovans, l’Homo floresiensis, a Àfrica ves a saber el que hi havia i potser havia Homo erectus al sud-est asiàtic. És difícil de visualitzar. Tu formes part d’el relat i és difícil sortir-te de tu mateix per entendre-ho. Hi ha gent que seria essencialment semblant a tu, però a el mateix temps seria una cosa diferent. Encara que parlem ara que tenim gens de neandertals, com a prototip organitzatiu, morfològic i genètic eren coses diferents, tot i que a el mateix temps ens podíem creuar. És una idea complexa.

P. En el seu últim llibre, Paraules en el temps, vostè es preguntava què hauria passat si els neandertals no s’haguessin extingit, perquè no estaven predestinats a extingir-se. Què creu que hauria passat si en el seu últim reducte a Gibraltar haguessin sobreviscut 1.500 neandertals?

“Intentar crear una quimera de neandertal al laboratori és èticament impossible “

R. Bé, els hauríem extingit en temps recents sens dubte.

p. en el llibre comentava que, si no s’haguessin extingit, potser els hauríem donat drets i haurien format partits polítics propis. potser els seus escons serien essencials ara per formar govern a Espanya.

R . Abans que passés això estic segur que els hauríem liquidat. els europeus expandint liquidem milions de persones a l’Àfrica ia Amèrica, i això que eren més semblants a nosaltres. No hauríem tingut cap inconvenient a liquidar als neandertals.

p. ¿Un blanc europeu s’assemblaria més a un neandertal que a un negre?

R. Potser en aspectes de pigmentació, perquè tots dos estem adaptats a zones de poca radiació ultraviolada. Però, físicament, l’aspecte d’un neandertal devia ser alguna cosa memorable. Ens hauria de cridar poderosament l’atenció, si és que no ens espantaria directament, per la robustesa increïble que tenien. No hi ha comparació. Per molt que ara intentem humanitzar, hem d’imaginar la seva cara projectada cap endavant. Alguns neandertals tenen els ossos nasals pràcticament horitzontals, això significa un nas ample i llarga. I amb els arcs supraorbitarios extraordinàriament desenvolupats. Els neandertals a nosaltres també ens haurien de veure monstruosos, amb el frontal vertical que tenim. Havíem de resultar-horribles, lletjos, amb la cara plana cap amunt. La percepció de la bellesa devia ser recíproca.

P. Vostè ha intentat neandertalizar ratolins.

R. Vaig intentar fer-ho fa un parell d’anys. Per neandertalizar ratolins primer has de treure-li el gen corresponent i després inserir-el gen neandertal. Quan vaig treure el gen, un que em semblava molt rellevant, el ratolí no va manifestar cap canvi. Això indicava que era un gen que no era tan important com creia jo.Era el gen Rptn, que codifica la proteïna repetina. La informació existent deia que s’expressava en l’arrel dels fol·licles pilosos i en la llengua. Semblava ser alguna cosa discernible a simple vista, que és el que m’interessava a mi: veure menys pèl o més pèl. Em va semblar lògic. Potser els neandertals tenien més pèl com adaptació a l’fred. Era una hipòtesi de partida. Després he vist alguna investigació que assegurava que aquest gen intervenia en aspectes neuronals, tot i que s’expressa en la pell. Hauríem d’haver mirat al cervell de l’ratolí, però ni em va passar pel cap. No vaig arribar a inserir el gen neandertal i ho vaig deixar perquè és un tema molt car i molt complex, i tampoc és la meva especialitat, entre altres coses. Sé que Svante Pääbo també ho estava intentant fer.

L’investigador intenta esbrinar quan va ser la primera vegada que un humà va creuar l’estret de Gibraltar i va copular amb les poblacions de l’altre costat

p. El genetista nord-americà George Church, de la Universitat de Harvard, va suggerir el 2013 que es podria crear un neandertal al laboratori i que el parís “una dona molt intrèpida”. Amb els avenços dels últims anys, creu que es podria aconseguir ara ?

R. Bé, ara la tecnologia de l’CRISPR permet canviar amb exactitud i simultàniament posicions genòmiques. Abans es podia anar canviant d’una a una i era un procés increïblement llarg. ara es podria fer enginyeria genètica per transformar cèl·lules amb els 100 canvis més rellevants. Crec que el CRISPR permetria fer molts canvis de cop: crear una línia mòbil amb un nombre limitat de canvis en coses que són diferents entre humans i neandertals. Quan tens una cèl·lula neandertal podries ficar en un òvul humà.

p. Llavors ara sí es podria crear un neandertal?

R. sí, però no seria un neandertal, un neandertal és alguna cosa més. seria una quimera. La maquinària cel·lular seria la d’un humà. Però no té sentit. Un comitè ètic mai ho permetria i tampoc crec que hi hagi cap científic realment interessat en això. Podríem agafar a un elefant i fer enginyeria genètica perquè tingués un nombre de posicions genòmiques de mamut. Es podria fer, però seria una quimera, sobretot en la regulació de l’genoma. Em sembla reprovable, entre altres coses perquè l’esforç que dedicaríem a fer aquesta quimera es podria dedicar a protegir les espècies que encara existeixen. Crec que seria una espècie d’arrogància tecnològica i èticament és impossible de fer. Tampoc crec que la informació que ens proporcionés fos rellevant.

P. Church insinuava que es podria fer a la Xina.

R. Anar a buscar un lloc on èticament es permeti fer qualsevol cosa em sembla una monstruositat.

P. La paleogenética sembla un món entretingut, segons reflectia en el seu últim llibre. Vostè ha col·laborat fins i tot amb un nebot d’Ossama Bin Laden, Jonas, un jove expert en ADN antic de la Universitat de Copenhaguen que ja ha deixat la ciència.

R. Sí, vaig fer un estudi amb ell. Ossama bin Laden tenia desenes de germans i moltíssims nebots. Però Jonas és clavat al seu oncle. Crec que el servei secret el seguia quan estava a Dinamarca. Només el vaig veure un parell de vegades, el meu contacte era el seu cap.

P. En l’actualitat vostè està elaborant la història genètica de la península Ibèrica. En què consisteix el projecte?

R. Tenim analitzats gairebé 100 genomes de totes les èpoques i estic recopilant mostres de períodes increïblement recents: l’Edat Mitjana, visigots, Edat de l’Bronze, ibers, celtibers. També Neolític, Edat de l’Coure. Són mostres que costa trobar i l’objectiu és veure com van canviant les poblacions ibèriques fins a conformar les actuals, des del Paleolític Superior fins a l’actualitat. La península Ibèrica és interessant per diversos motius: està a l’extrem oest d’Europa quan hi ha dos fenòmens molt importants en la configuració genètica dels europeus que entren just per l’est: el Neolític i la migració de les estepes en l’Edat de l’Bronze. Està bé per entendre l’abast final d’aquestes migracions just en el punt més allunyat de l’entrada. També té una altra peculiaritat: el possible contacte amb el nord d’Àfrica, encara que això clarament crec que passa en temps històrics.

P. ¿Van a poder esbrinar quan va ser la primera vegada que un humà va creuar l’estret de Gibraltar i va copular amb les poblacions de l’altre costat?

R. Sí, tenim mostres califals, nazaríes, almoràvits, tenim mostres de tot el període musulmà. Les mostres encara no estan analitzades. Hi ha un gran debat sobre quan vam creuar l’Estret. Hi ha gent que sosté que era un lloc de pas i gent que sosté que era una barrera natural enorme.Jo sóc més aviat partidari de la segona opció : és a tocar, però per qüestions de corrents oceànics jo crec que tradicionalment , durant la prehistòria , va ser una barrera .

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *